El coche autopilotado de Google deberá tener un volante

Los coches autopilotados van a seguir teniendo apariencia de coches, al menos en su interior. Es decir, que seguirán teniendo volante y pedales, para poder conducidos de forma manual en caso de emergencia. Google tendrá que implementar estos elementos en sus coches autopilotados por ley, después de que el Estado de California, a través del Departamento de Vehículos a Motor, haya puesto en marcha una medida legal que obliga a ello, y que entrará en vigor el próximo 16 de septiembre.

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Las nuevas medidas legales señalan que es necesario que el conductor tenga la posibilidad de tomar «el control físico inmediato» del vehículo en la vía, si la situación del tráfico lo requiere en ese momento. En palabras de Bernard Soriano, oficial encargado de las reglas, hace falta por tanto que el coche tenga un volante, así como pedales de freno y de aceleración.

Google podría probar su coche autopilotado fuera de las fronteras de California, sin pedales y sin volante. No obstante, ha decidido añadir estas características para cumplir la Ley californiana y continuar con sus pruebas dentro de su territorio.

«Con estas adiciones, nuestros conductores seguros podrán probar todas las funciones de los coches autónomos, y tener al mismo tiempo la habilidad de tomar el control del vehículo de ser necesario», dijo la portavoz de Google, Courtney Hohne, según recoge el diario The Wall Street Journal.

Bernard Soriano afirma también que Google ha pedido los permisos pertinentes para probar otro tipo de vehículos autopilotados, como motocicletas y camiones, aunque el departamento le ha denegado de momento dicha solicitud. Desde el Departamento de Vehículos a motor de California señalan que quieren dar «pasos de bebé» con la aplicación de esta tecnología, por motivos fundamentalmente de seguridad, hasta que la tecnología se demuestre que está lo suficientemente madura.

El gigante de Mountain View está fabricando en la actualidad alrededor de 100 prototipos de coches autónomos cuya velocidad límite está capada a unos 40 kilómetros por hora. A pesar de la lentitud de los pasos que se están dando en estos primeros años de investigación, desde Google esperan que los californianos puedan empezar a probar estos coches en un par de años en vías públicas.

Aviones con piel “inteligente”

Hay conceptos que de tan novedosos que son, parecen sacados de una novela fantástica, pero en realidad son mucho más sencillos de lo que podría parecer. Es el caso de la “piel inteligente” que han ideado en BAE Systems para cubrir la superficie de los aviones. Dicha “piel” estaría formada por una buena cantidad de minúsculos sensores que monitorizarían en todo momento la actividad dentro y fuera de la aeronave y controlarían las condiciones para evitar cualquier desastre de tipo técnico en la aeronave. De ese modo, al igual que la piel de un animal lanza señales constantemente al cerebro (frío, calor, dolor, picor, etc.), esta piel inteligente mediría condiciones como la velocidad, la temperatura o la presión a la que el avión se ve sometido de forma constante. Así, cualquier mínima anomalía podría detectarse al instante, antes de que se vuelva un problema demasiado grave. Y también de ese modo se reduciría en buena parte el número de comprobaciones que los operarios tienen que hacer siempre antes y después de un vuelo, con el objeto de garantizar la seguridad del vuelo.

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Esta piel en forma de micro sensores se aplicaría a la aeronave como si se tratase de una capa de pintura. Al informar de las anomalías o roturas, solo se realizarían de ese modo reparaciones y revisiones de los aviones cuando fuera estrictamente necesario.

De momento esta tecnología se encuentra en fase experimental, pero se trata de un concepto tan revolucionario que no sería de extrañar que en unos pocos años empezáramos a verlo aplicado en todos los nuevos aviones que se construyan en el futuro.

La investigadora responsable de este proyecto, Lydia Hyde, señala que la bombilla se encendió en su cabeza cuando estaba secándose el pelo en su casa. Pensó que si su secador de pelo utiliza un sensor para evitar que se sobrecaliente, esa misma lógica se podría aplicar a los aviones, así como a otros medios de transporte como coches o barcos. La idea es crear vehículos que sean capaces de “sentir” el entorno en el que se mueven, igual que hacen nuestros cuerpos a través de la piel.

Una estación de servicio para satélites

Uno de los problemas más acuciantes que a medio plazo tiene que afrontar la carrera espacial es el de la basura que orbita en torno a la Tierra sin ningún tipo de control, después de más de medio siglo lanzando aeronaves y satélites a nuestros cielos y luego no sabiendo muy bien qué hacer con ellas cuando acaba su vida útil. Pues bien, una reciente investigación de la NASA puede ser un primer paso muy importante para empezar a reducir las cantidades de bazofia espacial que orbita en torno a nuestras cabezas. La solución es algo así como una estación de servicio para satélites. O sea, una gasolinera estelar.

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Entrando algo más en detalle, el proyecto consiste en lanzar al espacio estos “pits” o satélites de repostaje, para todos aquellos satélites que resulten dañados por colisiones o necesiten algún tipo de reemplazo. De forma remota se podría reparar, recargar y dotar de nuevo equipamiento a estos satélites que, de otro modo, se verían abocados a vagar por el espacio hasta el fin de los tiempos, o hasta que alguien desarrollase una tecnología capaz de acabar con estos restos de forma efectiva. Y por lo que parece, de momento las pruebas han sido más que positivas. De momento se ha conseguido controlar con éxito un brazo robótico a casi 1.300 kilómetros de distancia. Este brazo logró completar una operación medianamente compleja, como es rellenar un satélite con tetróxido de hidrógeno.

La ventaja de esta nueva tecnología no es solo que permitiría no dar por perdidos muchos satélites que se pueden poner en órbita de ahora en adelante, sino que además puede darle una segunda vida (y sucesivas) a viejos aparatos que hasta ahora se daban ya por perdidos y que aún podrían tener un rescate posible. Incluso se podrían realizar operaciones de modernización y actualización de viejos satélites con nuevas tecnologías y mejoras.

Las posibilidades que se abren son más que interesantes. De momento se trata de prototipos que se han utilizado solo en situaciones controladas en laboratorio, pero si se consigue adaptar de forma efectiva en entornos reales, podemos estar hablando sin problemas de una nueva etapa aeroespacial.

 

 

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